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Alte menschliche DNA legt nahe, dass Kolumbus die Syphilis möglicherweise doch nicht nach Europa brachte

Alte Überreste aus der Zeit vor rund 2000 Jahren deuten darauf hin, dass sich damals ein Cousin der Syphilis in Südamerika verbreitete, allerdings nicht die sexuell übertragbare Form. - Copyright: Dr. Jose Filippini
Alte Überreste aus der Zeit vor rund 2000 Jahren deuten darauf hin, dass sich damals ein Cousin der Syphilis in Südamerika verbreitete, allerdings nicht die sexuell übertragbare Form. - Copyright: Dr. Jose Filippini

Die Vorstellung, dass Christoph Kolumbus die Syphilis aus der Neuen Welt mitbrachte, könnte völlig falsch sein.

Eine seit langem bestehende Hypothese besagte, dass spanische Eroberer die sexuell übertragbare Infektion (STI) aufgesammelt und in den späten 1400er Jahren nach Europa gebracht hätten.

Ein am Mittwoch in der Fachzeitschrift "Nature" veröffentlichter Artikel belegt jedoch, dass die Konquistadoren die Krankheit nach ihrer Invasion im heutigen Südamerika nicht verbreitet haben.

Stattdessen könnte das Bakterium schon viel früher aufgetreten sein als bisher angenommen, sagte Verena Schünemann, Professorin für Paläogenetik an der Universität Basel, Business Insider.

„Natürlich können wir nicht beweisen, dass es falsch ist – es funktioniert noch nicht. Aber es scheint, dass sich eine viel komplexere Geschichte entwickelt, als diese Hypothesen derzeit erfassen", erklärte Schünemann.

Die Illustration zeigt Christoph Kolumbus bei seiner Rückkehr aus der "Neuen Welt" am königlichen Hof in Barcelona, Spanien, im Februar 1493. - Copyright: Interim Archives/Getty Images
Die Illustration zeigt Christoph Kolumbus bei seiner Rückkehr aus der "Neuen Welt" am königlichen Hof in Barcelona, Spanien, im Februar 1493. - Copyright: Interim Archives/Getty Images

Der Zeitpunkt des Auftretens der Syphilis in Europa ist verdächtig

Wenn man sich die historische Literatur ansieht, könnte man meinen, dass die Syphilis definitiv mit den Eroberern kam.

Ende des 14. Jahrhunderts kam es in Europa zu einem großen Ausbruch von Syphilis, vor allem in Hafenstädten, scheinbar aus heiterem Himmel.

Dies fiel verdächtig mit der Rückkehr der Seeleute zusammen, die Kolumbus auf seiner Reise nach Südamerika begleitet hatten.

Die Aufzeichnungen über Syphilisausbrüche vor dieser Zeit waren dürftig. Bei späteren Ausgrabungen wurden in Südamerika Knochen gefunden, die Läsionen aufwiesen, die typischerweise mit einer Syphilisinfektion in Verbindung gebracht wurden.

Dies veranlasste die Historiker, die Reise als frühes Beispiel dafür zu betrachten, wie sich Infektionen über den ganzen Globus verbreiten können. Nur ist es wahrscheinlich nicht so einfach.

Spätere Beobachtungen ergaben, dass einige Skelette, die an europäischen Fundorten gefunden wurden, ebenfalls Läsionen aufwiesen, die für eine Syphilisinfektion typisch waren, und zwar lange vor dem ersten Kontakt mit präkolumbianischen Ureinwohnern Amerikas.

Da die Geschichte immer komplizierter wird, haben Wissenschaftler begonnen, modernere Untersuchungsmethoden anzuwenden, um herauszufinden, was wirklich passiert ist.

DNA-Analyse enthüllt eine kompliziertere Geschichte

Um die Geschichte der Syphilis besser zu verstehen, untersuchten Schünemann und ihre Kollegen 2000 Jahre alte Knochen mit den charakteristischen Läsionen. Sie wurden vor etwa 20 Jahren im heutigen Brasilien gefunden.

Sie bohrten mit zahnärztlichen Werkzeugen winzige Löcher in die Läsionen und extrahierten die uralte DNA, die die Bakterien im Knochen hinterlassen hatten.

Die Analyse ergab, dass einige dieser Läsionen nicht von den Bakterien verursacht wurden, die für die sexuell übertragbare Syphilis verantwortlich sind, sondern von einem eng verwandten Cousin.

Diese Mikrobe ist der für die Syphilis verantwortlichen zwar sehr ähnlich – sie gehört zur gleichen Familie, Treponema genannt –, verursacht aber eine völlig andere Krankheit, Bejel genannt, die nicht sexuell übertragen wird. Sie kommt auch heute noch vor, vor allem in Asien und Japan.

"Wir hatten eigentlich nicht erwartet, sie dort zu finden", sagt Schünemann. „Normalerweise kommt sie in trockenen Regionen vor, nicht so sehr in diesen feuchten Küsten- und Tropenregionen. Deshalb waren wir ziemlich überrascht – das ist eine völlig andere Umgebung als die, in der man sie erwartet", sagte sie.

Dies deutet darauf hin, dass die Knochenläsionen allein keine Garantie dafür sind, dass die Syphilis bereits vor Kolumbus in Südamerika vorkam. Das stellt die Beweise, die zur Stützung der Hypothese herangezogen wurden, infrage.

Die Studie ist "wirklich aufregend, weil es die erste wirklich alte Treponemen-DNA ist, die aus archäologischen menschlichen Überresten gewonnen wurde, die mehr als ein paar hundert Jahre alt sind", sagt Brenda Baker von der Arizona State University laut "New Scientist".

Eine 3D-Wiedergabe einer Treponema-Mikrobe. Die charakteristische Spiralform ist typisch für die Bakterien, die Syphilis oder Bejel verursachen. - Copyright: bbevren/iStock/Getty Images Plus
Eine 3D-Wiedergabe einer Treponema-Mikrobe. Die charakteristische Spiralform ist typisch für die Bakterien, die Syphilis oder Bejel verursachen. - Copyright: bbevren/iStock/Getty Images Plus

Das Rätsel bleibt

Die Ergebnisse schließen die Tür zur Kolumbus-Theorie nicht endgültig. Aber sie bieten wertvolle Anhaltspunkte, um besser zu verstehen, was passiert ist.

"Es hilft uns indirekt", sagte Schünemann. Mit diesem uralten Genom konnten Schünemann und seine Kollegen feststellen, dass die gesamte Treponema-Familie viel älter ist als bisher angenommen.

Die Analyse deutet darauf hin, dass diese eng verwandten Bakterien einen gemeinsamen Vorfahren vor etwa 14.000 Jahren haben, so Schünemann. Das bedeutet, dass diese Bakterien mit den verschiedenen menschlichen Migrationen mehrmals um die Welt gereist sein könnten, viel früher als die Expeditionen von Kolumbus.

„Wir können jetzt herumspielen und sagen, okay, welche Hypothese können wir vielleicht daraus entwickeln", so Schünemann. Für sie sei es wahrscheinlicher, dass die Bakterien, die Syphilis, Bejel und andere Cousins der Treponema-Familie verursachen, bereits in Europa, Indien und Amerika vorhanden waren – lange vor dem ersten Kontakt zwischen Kolumbus und den amerikanischen Ureinwohnern.

"Ich denke, es ist durchaus möglich, dass es sie schon vor dem Kontakt gab", sagte sie. Es sei interessant, die gleichen Analysen an den europäischen Knochen mit Läsionen durchzuführen und noch ältere Proben zu finden, die ein besseres Bild des Treponema-Stammbaums zeichnen könnten.

Die Bedeutung der Arbeit geht über die Lösung dieses historischen Rätsels hinaus. Syphilis und ihre Verwandten sind auch heute noch in der Welt weit verbreitet.

Zwar werden sie durch Antibiotika unter Kontrolle gehalten, doch lernen sie schnell, wie sie die Behandlungen umgehen können.

Eine Illustration aus dem Jahr 1868 zeigt, was passieren kann, wenn die Syphilis nicht behandelt wird. - Copyright: Florilegius/Universal Images Group via Getty Images
Eine Illustration aus dem Jahr 1868 zeigt, was passieren kann, wenn die Syphilis nicht behandelt wird. - Copyright: Florilegius/Universal Images Group via Getty Images

Bleibt die Syphilis unbehandelt, kann sie zu dauerhaften Schäden an Herz, Gehirn und anderen inneren Organen führen. Bejel, oder Gaumensegel, ist eine Kinderkrankheit, die entstellend und schwächend sein kann.

Wenn wir uns ansehen, wie sich die Krankheit in der Vergangenheit beim Menschen entwickelt hat, zum Beispiel wie die Mikroben genetische Informationen hin und her übertragen, können wir besser vorhersagen, wie sie sich in Zukunft entwickeln wird.

„Betrachtet man die Zunahme von Antibiotikaresistenzen und so weiter, kann dies in Zukunft helfen, neue Strategien zur Bekämpfung dieser Bakterien zu entwickeln", erklärte die Expertin.

Lest den Originalartikel auf Business Insider.